¿Cuál es la estrella más lejana visible a simple vista?

Ayer puse un post en la página de Facebook en el que explicaba que, al contrario de lo que dice el mito popular, la gran mayoría de estrellas que vemos en la noche están vivas. Y horas más tarde me puse a pensar: ¿cuál será la estrella más lejana que podemos ver a simple vista?

Me puse a investigar y encontré la respuesta, pero antes de decirte cuál es, voy a explicarte bien esto de que la gran mayoría de estrellas que vemos están vivas.

El origen del mito

El origen de la creencia popular de que la mayoría de estrellas que vemos en el cielo están muertas es muy antiguo. Probablemente viene del mismísimo William Herschel (1738-1822).

Escena del capítulo titulado «Un cielo repleto de fantasmas» de la serie COSMOS. Créditos: Ann Druyan / Steven Soter / FOX

Él fue el primero en percatarse de que cuanto más lejos miramos en el firmamento, más atrás en el tiempo vemos. Esto se debe a que la luz tarda un tiempo en llegar hasta nosotros y, cuanto mayor sea la distancia hasta el objeto que la emite, más en el pasado lo vemos.

En la serie COSMOS: A Spacetime Odyssey, se nos narra la historia de como William le cuenta a su hijo que la mayoría de las estrellas que vemos en el cielo están muertas. Lamentablemente para él, esto no es del todo correcto.

Las mayoría de estrellas que vemos están vivas

Efectívamente, Herschel tenía razón al decir que cuanto más lejos miramos, más atrás en el tiempo vemos, pero no tan exageradamente como supuestamente le explicó a su hijo.

Si miramos el cielo a simple vista, solo conseguimos ver una ridícula cantidad de las más de 300.000 millones de estrellas que hay en la Vía Láctea.

Esto se debe a que la gran mayoría de estrellas de nuestra galaxia son demasiado débiles y están demasiado lejos como para que nuestro ojo pueda ver su luz.

Así pues, nuestra galaxia tiene 105.700 años luz de diámetro y eso significa que como máximo, la luz de una estrella podría tardar unos 105.700 años en llegar hasta la Tierra… Y vale, es mucho tiempo, pero nada comparado con los miles de millones de años que vive una estrella media.

Realmente solo vemos una pequeña cantidad del enorme número de estrellas que hay en nuestra galaxia
Representación artística de la Vía Láctea

Además, nuestra galaxia es una galaxia relativamente jóven, y eso significa que a sus estrellas aún les queda mucha vida por delante. Así que de primeras, este mito ya empieza a tambalearse.

Pero la clave viene en lo que hemos dicho antes, solo vemos una pequeña cantidad de todas las estrellas que hay en nuestra galaxia.

Concrétamente, casi todas las estrellas que vemos en la noche se encuentran en un radio máximo de unos 1.500 años luz.

Eso significa que la luz de la mayoría de estrellas que vemos cada noche, como máximo tarda 1.500 años en llegar hasta nosotros.

[¿1.500 años? Nuestro Sol vivirá un total de 10.000 MILLONES de años, y no es de las que más duran…]

Así pues, aunque es muy posible que algunas de las estrellas que vemos a simple vista esten muertas, es absurdo decir que se trata de la gran mayoría.

No debemos culpar a Herschel por su error, eran tiempos en los que la astronomía moderna estaba, literalmente, naciendo. Además, si miramos a través de un telescopio en lugar de a simple vista, la cosa cambia bastante.

La estrella más lejana visible a simple vista

No es nada fácil responder a esta pregunta con precisión, ya que en el cielo vemos muchísimas estrellas y medir la distancia de cada una de ellas con precisión es algo complejo, pero tenemos una buena candidata: Rho Cassiopeiae.

Ubicación de Rho Cassiopeiae.

También conocida como ρ Cas; 7 Cassiopeiae y HD 224014, Rho Cassiopeiae es una lejana estrella visible a simple vista ubicada en la constelación de Cassiopeia.

Se trata de una estrella hipergigante amarilla ubicada a 11.648,44 años luz de la Tierra aproximadamente.

Y decimos aproximadamente porque esta medida fue calculada a través del método de la paralaje estelar y utilizando el telescopio espacial Hipparcos.

Este método presenta grandes errores a la hora de medir distancias hasta estrellas tan lejanas, pero aún así seguiría siendo muy lejana comparada con el resto de estrellas que vemos a simple vista.

Conclusión: la gran mayoría de estrellas que vemos en el cielo y a simple vista están vivas y, de todas ellas, la más lejana (o al menos una de las más lejanas) es Rho Cassiopeiae.


Nota: No es nada fácil encontrar información fiable sobre este tema. He visto decenas de páginas fiables que se contradicen las unas a las otras, así que te invito a visitar las fuentes con las que se ha elaborado este artículo y a investigar por tu cuenta.

Si encuentras una estrella más lejana y visible a simple vista, dímelo en los comentarios.


Fuentes: La estrella más lejana / La estrella más lejana (reloaded) / Ciencia de sofá

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